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焦慮(anxiety)的定義是擔心一個預期中的問題,也就是擔心著屬於未來的威脅。處在焦慮的情形之下,個體會因為交感神經系統活動的激發,而在生理經驗到中等程度的亢奮及身體緊繃,而在心理上感覺到躁動不安。

焦慮並非壞事,它可以是適應性的,幫助我們注意到未來的威脅並且事先計劃也就是增加我們的準備程度、協助我們避免潛在的危險、事先想到可能發生的問題。YerkesDodson1908年便開始一項關於焦慮與實驗任務表現的實驗,這項實驗之後經過多次的驗證。研究發現,輕度焦慮可以促進實驗任務的表現;但是極度焦慮的人卻會因為太過焦慮而損害到他們的表現

根據上述的研究,學者將研究結果以圖表來說明。焦慮與表現之間會呈現一種倒U型曲線,也就是說適度的焦慮是有助於表現的,但是全然不焦慮或是太過於焦慮則對表現是有害的。

焦慮其實是一種相當常見的情緒,但若是長期處於過高或是經常性的焦慮狀態,可能就會達到「精神疾病診斷與統計手冊」的診斷標準,而成為焦慮型障礙症(anxiety disorder)Kessler等人於2005年針對美國超過8000名成年人的研究指出,約28%的人在一生中的某個時候曾經經歷過的焦慮症狀是符合DSM-IV-TR之某種焦慮性疾患的診斷標準的。亦有相關統計數據指出,對於社會整體來說,焦慮性疾患耗費整體的社會成本甚鉅;對患者本身則會造成日常生活的工作表現以及嚴重的人際問題。

維持經常性焦慮的人最常表現的特徵便是「擔心」,他們在認知上很容易一直想著一個問題,又因為無法決定要如何解決而使擔心一直持續下去。這會使他們難以集中精神、容易疲倦、不安、易怒及肌肉緊繃,長久下去,對生心理都是一種慢性折磨,就像長久緊繃的橡皮筋一樣,終將造成永久的鬆弛,恢復不了健康的彈性。

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